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Als Legatus (von lateinisch legare „gesetzlich verfügen“, „jemandem von Amts wegen absenden“) wird sowohl ein Gesandter, der zu einem anderen Staat oder Herrscher geschickt wurde, als auch ein hochgestellter Assistent für einen Magistrat oder Feldherrn, der außerhalb Roms tätig ist, bezeichnet.

Im Prinzipat gibt es drei Arten von Legaten:

  • Der legatus Augusti pro praetore verwaltet im Auftrag des Princeps, der durch sein imperium proconsulare nomineller Statthalter war, eine römische Provinz, wozu auch das Kommando über die dort stationierten Truppen gehört. Das Amt zählte zum senatorischen Cursus honorum und wird von ehemaligen Prätoren oder (in Provinzen, in denen mehrere Legionen stationiert waren) Konsuln ausgeübt.
  • Der legatus legionis befehligte eine Legion in den Provinzen, in denen mehrere von ihnen stationiert sind (in Provinzen mit nur einer Legion übernimmt dies der legatus Augusti pro praetore). In der Regel ist er ebenfalls ein ehemaliger Prätor.
  • Der legatus proconsulis ist ein Hilfsbeamter für den Statthalter (Prokonsul) einer „senatorischen“ Provinz.